Las grandes oportunidades de la geotermia de baja temperatura

La Fundación Desarrollo Humano Sustentable no se hace responsable por las opiniones plasmadas en este texto, el cual no necesariamente refleja la visión de la FDHS.
En años recientes, las fuentes de energía renovables y bajas en carbono han gozado de un gran impulso alrededor del mundo. De acuerdo con la Agencia Internacional de Energía (IEA, por sus siglas en inglés), en 2014, las renovables ocuparon la segunda posición entre las fuentes de generación de electricidad a nivel global y contribuyeron con el 85% del incremento en generación total de 2013 a 2014. (1)  El potencial de las renovables es grande y sólo hemos visto el principio: no sólo contribuyen a reducir emisiones de carbono, sino que también pueden generar empleos localmente y proporcionar soluciones innovadoras para retos cotidianos.
La geotermia es la energía almacenada en forma de calor por debajo de la superficie de la Tierra. Por un lado, la energía geotérmica de alta temperatura, que se localiza en determinados puntos del planeta, tiene el potencial para generar energía eléctrica u obtener usos industriales directos. Es bastante conocida desde principios del siglo XIX; desde entonces, se ha aprovechado el vapor que se genera cuando el magma entra en la corteza terrestre (la parte más externa de las capas de la Tierra). De hecho, se estima que para 2025 –bajo un escenario con nuevas regulaciones favorables para las renovables– el consumo de energía geotérmica duplicaría el nivel actual. (2)
En Islandia, la energía geotérmica contribuye con cerca del 68% de la oferta total de energía. (3)

En 2014, México se colocó como el quinto país que más energía geotérmica genera en todo el mundo, con el 8.1% del total global. (4)
Por otro lado, la geotermia de baja o muy baja temperatura se basa en la capacidad del subsuelo–usualmente entre 10 y 20 m, pero hasta los 400 m de profundidad– de acumular calor y de mantener una temperatura constante a lo largo del día y del año. Con los incentivos correctos, los proyectos basados en geotermia de baja temperatura tienen el potencial de proveer soluciones energéticas a escala. Aunque el contenido en calor de los recursos geotérmicos de baja temperatura es insuficiente para producir energía eléctrica, es posible usar la geotermia de baja temperatura para producir agua caliente sanitaria y para generar sistemas de climatización. Másaun, a diferencia de otros tipos de geotermia, los proyectos de baja temperatura pueden realizarse en cualquier lugar, sin depender de la presencia de yacimientos geotérmicos.
La geotermia de baja temperatura se puede aprovechar durante todo el año sin importar las condiciones climáticas, abasteciendo a sistemas de calefacción en invierno y a sistemas de refrigeración en verano, además de generar agua caliente sanitaria. Así, en invierno, aunque la temperatura ambiente sea muy baja, el subsuelo se mantiene alrededor de los 17°C. Y en los meses de verano, cuando se registran en nuestro país temperaturas de hasta más de 30°C, seguimos teniendo los 17°C bajo la superficie.

Debido a las ventajas ambientales y económicas que trae consigo, la geotermia de baja temperatura ha comenzado a expandirse alrededor del mundo. Entre el año 2000 y el año 2014,la capacidad instalada de energía geotérmica de baja y muy baja temperatura aumentó en más de 460%, de 15,145 a 70,329 megavatios térmicos (MWt). El 70% de dicho aumento se explica por el uso en bombas de calor geotérmico.
En la actualidad, la geotermia de baja temperatura ya proporciona 4,500 MWt de potencia instalada sólo en Europa. En dicho continente, se han obtenido excelentes resultados en cualquiera de las aplicaciones: se han logrado ahorros en energía de más del 70%, ahorros económicos en el corto plazo de más del 57% (8 millones de euros en 20 años) y reducción delas emisiones en 32%, con retornos de la inversión menores a 4 años. Uno de los mayores proyectos de geotermia en Europa es el Edificio Polivalente de la Universidad de Alcalá, en Alcalá de Henares cerca de Madrid, en España. El Edificio Polivalente cuenta con una superficie de 5,000 m2 , con un campo de captación de 60 perforaciones de 100 m, una potencia cercana a 500 kW y un período de retorno de la inversión de 2 años. (5)
Estudios del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático estiman que existe un potencial de 2,159 gigavatios térmicos (GWt) para esta tecnología en los países latinoamericanos. En el caso de nuestro país, hasta el 2015, la geotermia de baja temperatura tiene aplicaciones directas para albercas y centros de baño, con una capacidad instalada de 155 MWt, y sin registro de bombas de calor geotérmico instaladas. Por lo tanto, es de vital importancia aprovechar el desarrollo de la tecnología en México con base en los éxitos obtenidos en países como Estados Unidos, España y Alemania. Solo de esta manera podremos alcanzar nuestras metas de reducción de emisiones y de generación limpia.
1 World Energy Outlook 2015, International Energy Agency, 2015.
2 Ibíd.
3 Arni Ragnarsson, Geothermal Development in Iceland 2010-2014, Proceedings World   Geothermal Congress 2015, Melbourne, Australia
4 Prospectiva de Energías Renovables 2015-2029. Secretaría de Energía, 2016.
5 De Isabel, J.A., La geotermia de baja entalpía para climatización. En Usos del agua en las nuevas tecnologías energéticas: hidrocarburos no convencionales y geotermia, Madrid, España: ICAI, 2015, (pp. 142-161).

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